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學者:「旅行者」飛出太陽系
星際探索新時代即將來臨
▲NASA提供的「旅行者」號探測器圖片 法新社
  【本報訊】綜合法新社、新華社、中央社21日消息:美國研究人員20日發表報告說,美國太空總署(NASA)遨遊太空35年的行星探測器「旅行者1」號太空船已脫離太陽系,成為首個飛出太陽系的人造物體。不過,NASA則否認了這一說法,稱現時要下定論還「言之過早」。

  美國新墨西哥州立大學和馬利蘭大學的研究人員,20日在美國地球物理學會的《地球物理研究通訊》發表論文稱,去年8月25日,「旅行者1」號偵測到2種不同輻射的大幅數量變化,一是來自太陽系內部的粒子數量跌至先前探測數量的1%以下,二是來自星際空間的輻射量幾乎翻了一番。

  NASA稱「言之過早」

  這是NASA自1977年發射以來「旅行者1」號首次出現此情況,而該探測器在過去6個月內所接收的宇宙射線水平比較穩定。研究人員認為,「旅行者1」號「似乎已經移動到太陽影響範圍之外,駛出了太陽風頂層」,或處於太陽風頂層與星際空間交界的未知磁泡區,成為首個脫離太陽系的人造物體。太陽風層頂是太陽風和星際空間介質的邊界,該處的太陽風強度不再足以抵抗星際介質的壓力,因此經常被視為是整個太陽系的外邊界。

  不過,科學家仍無法肯定,「旅行者1」號確實已經到達星際空間。該文章作者之一、新墨西哥州立大學天文學榮休教授比爾.韋伯承認「旅行者1」號的實際下落,究竟在星際空間或根本在太陽系外的未知區域,仍值得爭論。

  在該研究報告發表後不久,太空總署發言人德韋恩.布朗說,該報告「言之過早,不準確」。

  加州理工學院的NASA「旅行者」計劃項目科學家愛德華.斯通說:「『旅行者』科學小組已知悉上述報告。但『旅行者』科學小組的共識是,『旅行者1』號尚未離開太陽系或抵達星際空間。」他強調,判斷「旅行者1」號是否進入星際空間有三大參數條件進行判斷,除了在報告中提到的兩大標誌外,還有最後一個重要標誌,就是磁場方向的變化,目前項目組尚未探測到這一變化,「我們仍在等待這一時刻來臨」。

  「首個進入外太空使者」

  「旅行者1」號探測器在1977年9月5日在佛羅里達州卡納維拉爾角發射升空,最初的目標是對木星、土星、天王星和冥王星進行觀測。當觀測任務在1989年完成後,NASA令其朝銀河系中心的方向進發。目前,「旅行者1」號的運行速度約為每秒17公里,距離地球大約182億公里。它上面的電池只能繼續工作到2025年,此後「旅行者1」號將再也不會向地球發回任何數據。

  「旅行者」科學小組在去年12月報告說,「旅行者1」號已抵達了太陽磁場線與星際空間磁場線的交匯處,一個名為「磁力公路」的地帶。大多數專家都估計,它將在一兩年內離開太陽系。

  雖然關於「旅行者1」號是否已經到達星際空間仍存爭論,但這不影響持續產生的科學價值。科學家們殷切企盼這個被譽為「人類首個進入外太空使者」,真正衝出太陽系。這將是人類太空探索歷史中的重要時刻,標誌星際探索新時代的到來。韋伯表示,「我們已經進入一個新的區域,所觀測到的一切都不同以往且令人興奮」。

  
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