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「泛星」彗星造訪香江
每年有不少彗星造訪香港
  一顆名為「泛星」(C/2011L4)的彗星於3月中旬黃昏時分,及4月初的日出前在香港上空出現。若天氣情況許可,巿民將可欣賞到這次難得一見的天文現象。雖然每年有不少彗星造訪香港,但只有少數如是次一樣為肉眼可見,香港上次可見較壯觀的彗星,是1997年的「海爾.博普」彗星。

  「泛星」在3月5日最接近地球,在地球1.1天文單位(1.6億公里)外掠過,並在3月10日通過近日點,亮度達二等。在香港,市民可以嘗試在日落後向西方近地平位置搜尋。但應注意:彗星在日落後距地平線不足10度,可以觀賞的時間將不足半小時,並需要西方沒有遮擋的地點才可以觀測到。此外,市民亦可於4月初在日出前約半小時向東北方低空觀測,但屆時亮度或已下降至五等,需要使用雙筒望遠鏡輔助觀測。該彗星由美國泛星巡天計劃(Pan-STARRS)於2011年6月6日發現,當時它位於木星與土星軌道之間。除「泛星」外,今年還有兩顆較亮彗星可在香港見到。「列蒙」彗星年底在香港觀測條件最好,「ISON」彗星最接近地球最為壯觀。

  4月初向東北方觀測

  彗星是冰封的太陽系小天體(SSSB),「彗」的本意就是帚。彗星是由彗核、彗髮和彗尾組成的。彗核由鬆散的冰、塵埃和小的岩石顆粒組成,直徑從數百米到數十公里不等,當它與太陽足夠近時,彗核在太陽輻射和太陽風共同作用下,會出現彗髮(稀薄、模糊的臨時性大氣層)及彗尾,這是其與小行星的主要區別。

  唯一能用裸眼直接從地球看見的短周期彗星,是最著名的「哈雷彗星」,它以計算出其軌道的天文學家愛德蒙.哈雷而命名,每隔75或76年就能從地球上看見,是人一生中唯一能夠看見兩次的彗星。如果彗星的路徑跨越地球的路徑,當地球經過彗尾碎片的蹤跡,亦可能形成流星雨,如每年8月9日至12日,當地球穿越斯威夫特.塔特爾彗星的路徑時,形成的英仙座流星雨。

  在早期,有許多彗星和小行星因相撞而進入地球,有些科學家認為,彗星的轟擊為年輕的地球(40億年前)帶來了大量的水,形成了目前鋪滿地球的海洋,但也有人對這個理論產生質疑。在彗星上檢測到一些有機分子,使得有人推論彗星或隕石可能為地球帶來了生命的前身,甚至是生物本身。

  自古以來,彗星被認為是不祥的凶兆。中國古代人們稱之為「災星」,歐洲曾經把它當作上帝給予的預示,甚至被解釋為上天對地球上居民的攻擊。              于曠

  
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